Selv var han et produkt av ungdomsakademiet i Ajax, og Barcelona-spiller mellom 1998–2004, hvor han scoret 145 mål og spilte 308 kamper. Nå jobber han i FC Barelona som sjef for ungdomsutviklingen.

Hvordan har de første månedene vært i den nye stillingen din i FC Barcelona?

– De har vært bra, veldig bra. Når du ankommer en klubb som allerede er suksessfull er det viktig å bli kjent med folkene på innsiden, måten de jobber på, og det er det jeg har gjort med hver avdeling. Først høre hvordan ting er og så komme i gang med arbeidet.

Hvorfor valgte du Barça?

– Det var veldig enkelt. Jeg kjenner klubben. Jeg var her i seks år som spiller og jeg har stor affeksjon for klubben og fansen. I tillegg spiller sønnen min her. Jeg føler jeg har mye å bidra med i La Masia og trengte ikke lang tenketid for å akseptere jobbtilbudet.

En av de virkelig store talentene som er fremmadstormende om dagen er Ansu Fati. Hvor viktig er det for klubben at slike spillere gjør sin entré?

– Det er veldig viktig at slike spillere dukker opp. Hvis en spiller kan demonstrere sin kvalitet, noe som er tilfelle med Ansu, uansett hvor ung man er, er det godt for dem å få noen minutter med førstelaget og vise hva de er gode for.

Hvordan håndterer man spillere som går direkte fra U19-laget til førstelaget (som hopper over B-laget), som er tilfellet med Ansu Fati. Hvordan holder man føttene deres godt planta på bakken?

– Man må passe ekstra på i tilfeller som dette. Heldigvis er Ansu en gutt som ser ting for det de er og har føttene på jorda. Vi har snakket mye sammen og han er mer enn klar over situasjonen han befinner seg i. Vår jobb er å se til at han ikke forviller seg fra den stien som er lagt opp for ham og at han er klar over sin rolle til enhver tid. Ansu er en spiller som veit hva han vil og hva han er kapabel til, og han kommer til å bli vant til og spille flere kamper med førstelaget.

Hvor viktig er det at alle lagene spiller med samme filosofi og med samme system nedover i ungdomsakademiet?

– Det er essensielt. Når spillerne flyttes oppover i gradene/lagene er det viktig at de følger den samme fotballfilosofien. Det er åpenbart at parallelt med at ungdommene vokser utvikler de også spillet sitt, og det er viktig at talentet perfeksjoneres i tråd med fotballfilosofien/stilen vår. Vi må respektere Cruyff-filosofien og klubbens verdier, derfor er vi her, for å beskytte det. Vi er en av de aller beste fotballskolene og derfor må alle trenere og spillere dra i samme retning.

Det er fra nettopp La Masia vi har fått klubbens kanskje største spillere gjennom tidene, som Valdés, Puyol, Sergio, Piqué, Messi, Xavi, Iniesta… hva må man gjøre for at sånne spillere fortsetter å komme ut av akademiet?

– Det er klart at kvaliteten på spillerne ikke vil være det samme hvert eneste år. Vi har masse kvalitet i La Masia, men alt talentet kan ikke dukke opp på en gang. Du har også de spillerne som trenger å bruke litt tid borte for å seinere komme tilbake. Vår målsetting er å få så mange som mulig opp på førstelaget. Det er essensielt for førstelaget å ha spillere fra egne rekker. Jeg og alle som er ansvarlige for ungdomsfotballen må slipe fram diamantene og jobbe med dem. Vi må gi alle den samme sjansen til å bli en suksess.

Denne sommeren signerte vi De Jong, et talent fra Ajax. Er det viktig å følge talenter utenfor Spania som kan passe inn i vår filosofi?

– Ajax har mye av den samme fotballfilosofien som vi har, og vi holder et øye med talentene de har. Jeg vil tro det ikke er så vanskelig for ham å tilpasse seg. Uansett er det viktig å forstå at det ikke er det samme å spille for Ajax på Johan Cruyff Arena som på Camp Nou foran 100.000 tilskuere. Han spiller veldig bra fordi han er i sin vante posisjon, han er veldig talentfull og har gode spillere rundt seg. Det ser ut som om han har spilt for Barça hele sitt liv.

Hvilke råd vil du gi til unge spillere i dag?

– Det er veldig viktig for unge spillere i vår klubb å ikke tenke «Jeg er fotballspiller for Barça» og dermed tro at jobben er gjort. Det er så viktig å jobbe hardt, følge drømmene man har, konkurrere og lære fra trenerne man har. Talent er viktig, men det er langt fra alt. Man må jobbe hver eneste dag og virkelig pushe seg selv til det fulle. Hvis alt klaffer vil sjansen på førstelaget komme. Det er vår jobb.