Det er snart 11 år siden Gerard Piqué forlot Old Trafford for å returnere til sin barndomsklubb. Sommeren 2008 dro den katalanske midtstopperen fra klubben som hadde vært hans hjem siden 2004 for å komme tilbake til Camp Nou og hjelpe klubben til det som ble den mest suksessrike perioden i dens historie. Nå, drøyt 4100 dager siden hans siste kamp i United-trøya (13 april 2008, i en 2–1-seier over Arsenal) skal Piqué igjen tilbake til «Drømmenes Teater» i møte med sin fortid.

Manchester United ser i dag dog ikke ut slik Piqué forlot det. Mange av klubbens legender hvilket han delte garderobe med har nå lagt opp. Spillere som Ryan Giggs, Paul Scholes, Rio Ferdinand, Ruud van Nistelrooy, Gary Neville og Roy Keane har lagt fotballskoene på hylla – noen av dem for en god stund siden – og mannen som gav Piqué sin debut på toppnivå, sir Alex Ferguson, sitter nå og bivåner kampene i godstolen sammen med supporterne. Andre tidligere medspillere spiller fortsatt, men helt andre steder, som Cristiano Ronaldo, Wayne Rooney og Carlos Tévez. Noen andre kan bli funnet blant de ansatte i klubben, som Ole Gunnar Solskjær med hans assistent Michael Carrick.

Jeg returnerer til mitt andre hjem

«Jeg returnerer til mitt andre hjem«. Det er slik Gerrard Piqué reagerte på sosiale medier etter at FC Barcelona og Manchester United ble trukket mot hverandre i Champions League. Midtstopperbautaen har alltid høyt verdsatt sin erfaring fra fotballøya, Premier League og spille under sir Alex Fergusons lederskap. I et intervju for «The Players Tribune» forteller han åpenhjertig om tiden i England:

– Jeg befant meg i en vanskelig periode og livet mitt kunne sett veldig annerledes ut hadde det ikke vært for Ferguson. Jeg dro til Manchester som tenåring, men jeg dro derfra som en mann. Det var vrient for meg på grunn av alle endringene i tillegg til at jeg aldri hadde bodd hjemmefra før.

– Sir Alex Ferguson var veldig god mot meg helt fra starten av. De beste managerne har den kvaliteten: Selv når de ikke bruker deg i kamper eller når de er rigide mot deg, har de fortsatt troen på deg og synes du er viktig. Sir Alex var som en far for meg. Han fikk meg til å jobbe hardt og til slutt gi meg sjansen.

Men da tiden kom for å forlate Manchester og returnere til Barça følte Piqué at skotten ikke lenger hadde troen på han, og med et radarpar i Nemanja Vidic og Rio Ferdinand ble det vanskelig for han å trenge gjennom og få spilletid. Så de to satte seg ned, snakket snakket en god stund og var så ærlige mot hverandre at Ferguson lot ham dra etter sesongen, ifølge Piqué.

Roy Keanes innflytelse

I sin tid i Manchester lærte Piqué mye om hvordan det er å være profesjonell fotballspiller. Videre i intervjuet med «The Players Tribune» forteller han en anekdote fra tiden på Old Trafford.

– Jeg husker i en av mine første kamper på Old Trafford, mens vi ennå satt i garderoben og ventet på at manageren skulle komme inn og gi sin peptalk før kampen. Jeg satt ved siden av Roy Keane og det var helt stille. Plutselig hørte du noe som vibrerte og Roy begynte å se seg rundt. Jeg innså at det var min telefon, men Roy skjønte ikke hvor lyden kom fra. Han begynte å lete etter lyden som en gærning og ropte tre ganger «Hvem sin telefon er det?» helt til jeg sa, så unnskyldende jeg klarte, «Unnskyld, det er min…» Roy klikka helt foran alle. Det var helt utrolig, og jeg var så redd. Uansett, det var en viktig lærepenge for meg. Det noe helt annet nå, alle ser på telefonene sine før kamp, men 2006 var en annen verden. Spesielt i United og i Roy Keanes garderobe. Det var en av mange feiltrinn jeg hadde mens jeg var der.

23 kamper, to mål og fire troféer

På starten av United-karrieren fikk ikke Piqué mange kamper fra start som en «rød djevel«. Til slutt endte han opp med 23 kamper og 2 mål på hans fire år der, i tillegg til et låneopphold hos Real Zaragoza.

Begge målene hans kom i samme sesong, 2007/2008, og begge kom i Champions League. Dette er sesongen hvor United gikk hele veien og vant den gjeve turneringen etter en nervepirrende straffesparkkonkurranse mot Chelsea. I tillegg til Champions League-troféet tar Piqué med seg en Premier League-tittel (2008), et Community Shield (2007) og et ligacup-trofé (2006).

Piqué returnerer til sitt «andre hjem» som en av verdens beste midtstoppere og en av de mest dekorerte spillerne over de siste 10 årene, da han har vunnet stort sett alt som er å vinne for klubb og landslag. 35 troféer totalt, 28 med Barça, 4 med United og 3 med det spanske landslaget. Spektakulære tall for 32-åringen som kanskje er sin livs beste form i øyeblikket han møter sin tidligere klubb i kvartfinalen i Champions League.