I morgendagens bortekamp føles det nesten ut som Villarreal har mer å spille for enn ligaleder Barcelona. Laget som blir omtalt som ‘den gule ubåten’ flyter i skummelt farvann, med kun ett poeng ned til nedrykk, og kan bli senket under streken dersom Messi og co. treffer med sine torpedoer.

Villarreal har, sammen med Celta Vigo på plassen og poenget bak, skuffet stort i årets La Liga. Turbulensen har ført til at Javier Calleja har både mistet og gjenvunnet sin posisjon ved roret, ved å få sparken 10. desember, for å få tilbake jobben 29. januar.

Lyspunktet i sesongen er at laget har navigert seg videre til kvartfinalene i Europa League, hvor de møter Valencia i et helspansk dobbeltoppgjør. Med krig på to fronter kan ikke Callejos menn tillate seg å tape mange slag. En opptur i Europa League vil ha stor påvirkning for neste sesong, for et lag som på papiret er mye bedre enn resultatene i hjemlig liga tilsier. Ditto dårlig, om ikke verre, er det om ubåten synker for godt, og må ta turen ned til buktene i Segunda.

Laget kan på papiret bli historisk dersom de skulle vinne Europa League men samtidig rykker ned, ved å bli det første laget fra nivå to som spiller Champions League. (Det nærmeste undertegnede kan komme på er da Tromsø spilte sine siste gruppespillskamper i Europa League høsten 2013 etter å ha rykket ned fra Eliteserien ved sesongslutt i Norge.)

Valverdes viktige valg

Herfra skal artikkelen handle om Barcelona, noe som betyr slutten på de maritime vitsene. På mange måter er morgendagens kamp den eneste «enkle» kampen Barcelona-spiller i en travel periode – i den grad et desperat nedrykkslag på hjemmebane kan ansees som enkelt. På lørdag vant Barcelona byderbyet mot Espanyol, noe som var viktig for stoltheten, men også for å begynne godt etter landslagspausen. På lørdag venter tabelltoer Atlético Madrid, og neste onsdag en tur til Old Trafford og Solskjær, ehm, Manchester United. Derfor er morgendagens kamp mot Villarreal en gylden mulighet til å hvile nøkkelspillere, og gi backup-spillere sjansen.

En som fortjener en sjanse er Malcom, som hadde et godt innhopp mot Espanyol, hvor kantspilleren hadde målgivende på Messis andre scoring. Malcom har fått lite tillit etter overgangen i fjor sommer, men har denne vinteren vist seg frem de få gangene han har fått spilletid. Med Coutinhos dårlige form kan Malcom være et alternativ på topp, spesielt dersom Dembélé ikke er klar til kampen på Old Trafford. I tillegg til Malcom og Coutinho i en treer, er et annet alternativ en 4-4-2 hvor Vidal tilfører muskler, slik vi så mot Betis.

I tillegg til taktiske vurderinger har Barcelona spillere som har spilt mye. Messi uttalte nylig at han har spilt med en føling i beinet nesten hele sesongen, men spilte alle 90 minutter på lørdag. Argentineren ønsker trolig å spille selv, og forsvare sin ledelse i kampen om gullstøvelen, men Valverde bør ha blikket på større ting.

På spissplass har vi funnet Suárez nesten hver eneste kamp, da hverken Munir (ikke i klubben) eller Prince har vist seg som kapable avløsere. Nummer ni har vist seg fra bedre sider enn det han har denne sesongen, og vil trolig ha godt av å gå inn mot tre viktige kamper (Atléti, United x2) med fulle batterier.

På høyre stopperplass har det stått Gerard Piqué Bernabeu i hvert eneste dommerkort i La Liga denne sesongen. Piqué hadde riktignok en rolig landslagspause med kun en oppvisningskamp for Catalonia, men om Murillo ble leid inn for noe så må det være kamper som dette. Motsatt blir det også spennende å se om Umtiti får spille, eller om Valverde fortsetter med Lenglet. Jordi Alba har også spilt uten særlig avløsning, mye grunnet mangelen på en backup i førstelaget, og er en annen kandidat til benken på La Cerámica.

Busquets og Rakitic er de midtbanespillerne med flest minutter for Barça denne sesongen, og spiller begge viktige roller. Ironisk nok har Rakitic vist seg som den beste pivoten når Sergio ikke spiller selv, og det spørs om Valverde tør å hvile begge spillere. Nevnte Arturo Vidal kan bekle en defensiv rolle på midten, selv om chileneren spiller veldig ulikt Busquets, og fremadstormende Aleñá har gjort sine saker godt sentralt på midten. Unggutten scoret Barcas andre mål i det motsatte oppgjøret, som også endte 2–0. Skjønt å starte begge overnevnte virker noe dristig for Valverde, som gjerne velger trygge valg.

Hvilke matroser (jeg løy) syns du Valverde bør velge i sitt forsøk for å borde Den Gule Ubåt?

Hvem: Villarreal CF – FC Barcelona
Hva: La Liga, runde 30.
Hvor: Estadio de la Cerámica, Villarreal.
Når: tirsdag 2. april, kl: 21:30
Hvordan: Strive